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El nombre de tierras raras no es muy conocido, a pesar de que a día de hoy son unos elementos imprescindibles en la tecnología, y puede que siga siendo así en el futuro.

  • Puedes ver el artículo de la Tabla periódica para conocer todos sus detalles y entender mejor las Tierras raras.

El nombre de Tierras raras

Los elementos de tierras raras se corresponden con los 15 elementos del grupo de los lantánidos, desde el lantano al lutecio, además del escandio e itrio. El escandio e itrio se incluyen debido a su química similar y propiedades físicas en común con los lantánidos.

Los elementos de tierras raras se pueden dividir en dos subgrupos, los elementos ligeros de tierras raras que comprenden desde el lantano al europio (nº atómico desde 57 – 63), y los elementos pesados de tierras raras que comprenden a los elementos desde el gadolinio al lutecio (nº atómico 64 – 71) junto con el itrio.

El nombre de tierras raras se refiere a las dificultades que presentan en la identificación y purificación de los elementos. La minería de los elementos de tierras raras solo es rentable en un número limitado de lugares provocado por su complejidad en la separación y el grado del mineral en los depósitos.

Características químicas de las tierras raras

Los elementos de tierras raras presentan una disminución de su radio iónico con el aumento del número atómico, esto se denomina contracción de los lantánidos. La similitud de los radios iónicos provoca su intercambio en la mayoría de minerales lo cual dificulta su separación.

En general, los electrones externos son los únicos que intervienen en la unión.

Los elementos de tierras raras son muy diferentes en comparación con otros elementos, ya que pueden emitir o absorber ondas electromagnéticas de diferentes longitudes de onda, como luz infrarroja, luz visible, y rayos ultravioletas.

Abundancia de las tierras raras

La abundancia de algunos elementos de tierras raras en la corteza terrestre es significativamente mayor que otros elementos comunes, como por ejemplo el mercurio o el platino.

Fuentes primarias

El 95% del total de las tierras raras están presentes en tres minerales:

  • Bastnasita, es un mineral que contiene óxido de tierra raras en un 70% (principalmente elementos ligeros de tierras raras). Se origina en depósitos de zonas metamórficas e ígneas.
  • Monacita, es un mineral de fosfatos de tierras raras, presenta más elementos de tierras raras. Suele contener elementos radiactivos como torio y uranio, lo cual es un aspecto negativo.
  • Xenotima, es un mineral de fosfatos de tierras raras, contiene alrededor del 67% de óxidos de tierras raras ricas en itrio y elementos pesados. Se encuentra en las rocas metamórficas cristalinas, así como en las venas de pegmatitas.

Fuentes secundarias

La ausencia de depósitos impulsa a los países a creer en el reciclaje de las tierras raras. Con el reciclaje se pueden reducir los problemas ambientales asociados a la minería y su procesamiento.

  • Imanes permanentes: se encuentran en los dispositivos electrónicos. Están compuestos de neodimio con elementos en pequeñas proporciones como el praseodimio, gadolinio, terbio y disprosio.
  • Lámparas fluorescentes: están recubiertas de una fina capa de polvo de fósforo que es donde se encuentran las tierras raras.
  • Baterías de hidruro metálico de níquel (NiMH): suelen contener entre un 8 – 10% de metales de tierras raras como el lantano, cerio, praseodimio y neodimio.
  • Otros recursos secundarios: representa un pobre reciclaje (menos del 1%) debido a la falta de incentivos y por problemas tecnológicos.

Suministro de tierras raras

Los elementos de tierras raras son indispensables para la economía mundial, debido a sus características eléctricas, magnéticas, ópticas, catalíticas y luminiscentes. Se emplean en el desarrollo de las tecnologías más modernas.

El suministro actual se encuentra dominado por China, ya que controla alrededor del 90% de la producción mundial de las tierras raras. Hay otros depósitos de tierras raras en el mundo, como por ejemplo en Australia, Estados Unidos, Brasil o Rusia.

El agotamiento inevitable de los recursos combinado con las regulaciones ambientales ha provocado la creación de un sistema de cuotas para limitar las exportaciones de las tierras raras. En respuesta a dichas cuotas, se lleva a cabo una expansión veloz fuera de China. También surgen nuevos productores como pueden ser Canadá o Groenlandia. Esto dará lugar a nuevos depósitos, lo que implicará una gran cantidad de investigación académica e industrial.

El principal problema del suministro de tierras raras se debe a las regiones en las cuales la extracción de las tierras raras pueda ser viable económicamente, lo cual conduce a una situación de predominio chino en la producción de tierras raras.

El desarrollo de las nuevas tecnologías provocan el aumento en la demanda de elementos de tierras raras, y se supone que continuará en aumento. Se espera que los riesgos vinculados con la disponibilidad y el suministro aumenten, al igual que los desafíos ambientales relacionados con la producción y extracción.


En el artículo de aplicaciones de las tierras raras puedes saber cuáles son los principales usos de estos elementos.


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